The Local Democratic Governance Dimension in Resilience

Since the United Nations Conference on the Human Environment in 1972, efforts to both curb the accelerating rate of environmental change and to promote sustainable development have led to the gradual proliferation of global, regional and local institutions. In 1992, when the first Earth Summit was held to discuss the global environment, there were more than 900 international legal instruments directly or indirectly addressing the issue of environmental protection. The 1996 Summit of the Americas in Santa Cruz Bolivia and its respective Declaration was also about sustainable development. The United Nations Conference on Sustainable Development – or Rio+20 – took place in Rio de Janeiro, Brazil on 20-22 June 2012, which among others produced the Sustainable Development Goals (SDGs) and the outcome document called to integrating social, environmental and economic resilience strategies into policies.   Resilience became a buzz word associated with vulnerability and risks.  Forty-six (46), 26, 22 and 6 years later respectively after these major events, how are sustainable development policies addressing resilience challenges and opportunities, and where does democratic governance fit in the equation?

La Dimensión de la Gobernabilidad Democrática Local en la Resiliencia

Desde la Conferencia de Naciones Unidas sobre Medio Ambiente Humano en 1972, los esfuerzos tanto para reducir el cambio acelerado ambienta y promover desarrollo sostenible han logrado la proliferación gradual de instituciones globales, regionales y locales. En 1992, cuando se celebró la primera Cumbre de la Tierra para discutir el miedo ambiente global, habían más de 900 instrumentos legales directamente o indirectamente relacionados con la protección del medio ambiente. La Cumbre de las Américas de 1996 en Santa Cruz-Bolivia y su respectiva declaración también abordó el tema de desarrollo sostenible. La Cumbre de Naciones Unidas sobre Desarrollo Sostenible – o Rio+20 – se llevó a cabo en Rio de Janeiro, Brasil, del 20-22 de junio del 2012, que entre otros produjo los Objetivos de Desarrollo Sostenible  (ODSs), y el documento final llamo a integrar estrategias de resiliencia en las política sociales, ambientales y económicas.   La resiliencia se convirtió en una clave asociada con vulnerabilidad y riesgo.  Cuarenta y seis (46), 26, 22 and 6 años después de estos importantes eventos, ¿cómo están enfrentando las políticas de desarrollo sostenible los desafíos y oportunidades en resiliencia, y donde en la ecuación esta la gobernabilidad democrática?

A Conversation with Fernando Calderon about Governance, Globalization, and the New Challenges for Societies

Fernando Calderon Gutierrez is a Bolivian sociologist with a distinguished and extensive career in various international organizations such as the Latin American Social Science Council (CLACSO), the Economic Commission for Latin America and the Caribbean (ECLAC), and the United Nations Development Program (UNDP). He has been a professor in a number of universities in Latin America, Europe and the United States.  He is now a visiting professor under the prestigious Simon Bolivar Visiting Chair for 2017-18 at the Center for Latin American Studies of the University of Cambridge in England. Fernando was my professor at the University of Chicago, we worked together at the UNDP, we taught together, and is a great mentor and friend.  I conducted this interview on November 2, 2017.    

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Fernando Calderon

What do Institutions do for Democratic Governance?

I was often called an institutionalist, by foes and friends alike, when they were referring to my work and analysis.  To them I say, yes, I am an institutionalist and proud of it.  But what exactly does it mean to be an institutionalist?  In Political Science, an institutionalist view of the world is through institutions.  In most political systems, the behavior of actors is structured by formal and informal institutions.  We can find evidence across the world on how institutions shape identity, power and political strategies.  Similarly, on how institutional performance is shaped by political, social and economic factors.  While legitimacy and authority can be exercised without any institutional boundary — for example through personal rule or dictatorships—self-governing institutions can generate a less subjective and personalized manifestation of that legitimacy and authority.  Institutions can help organize the political and policy spaces and power, and the ways actors can maneuver and interact within the spaces and process. The challenge is to make these institutions work in a democratic governance context.  Yes, dictators and authoritarian governments can empower themselves by controlling institutions like the armed forces, the legislatures and the banking system, and govern unilaterally without checks and balances and without fearing any consequences for discretionary rule.  But it is more difficult to shape, operate and articulate institutions in more plural, participatory and transparent settings. One can argue that functional and democratic States, operate through a cluster of institutions that shape constraints and promote compliance through procedures and rules. Institutions are not perfect nor are they a panacea for governance, but do they have a role to play, particularly in today’s democratic governance?

¿Qué hacen las Instituciones a la Gobernabilidad Democrática?

Con frecuencia tanto amigos como adversarios han descrito mis trabajos y análisis como institucionalista.  A ambos la respuesta es sí, soy institucionalista y orgulloso de ello. En las Ciencias Políticas, la perspectiva institucionalista es a través del lente de instituciones.  En la mayoría de los sistemas políticos el comportamiento de actores se estructura a través de instituciones formales e informales.  Podemos encontrar evidencia en todo el mundo acerca de cómo las instituciones forman la identidad, el poder y las estrategias políticas. De igual forma, cómo el desempeño institucional se alimenta de factores políticos, sociales y económicos.     Si bien la legitimidad y autoridad pueden ser ejercida sin ninguna frontera institucional – por ejemplo en dictaduras y regímenes personalizados — instituciones de auto-gobierno pueden generar una manifestación menos subjetiva y personalista de esa legitimidad y autoridad.    Las instituciones puedes ayudar a organizar el espacio político y el de políticas públicas, el poder y las formas en las cuales los actores pueden interactuar y maniobrar dentro de esos espacios y procesos.  El desafío es cómo hacer funcionar estas instituciones en el contexto de la gobernabilidad democrática.  En efecto, dictadores y gobiernos autoritarios pueden empoderarse a sí mismos, controlando instituciones como las fuerzas armadas, los parlamentos y el Sistema bancario, y gobernar unilateralmente sin pesos y contrapesos y sin tener miedo a ninguna consecuencia por sus acciones discrecionales.  Pero es más difícil de formar, operar y articular instituciones en contextos más plurales, participativos y transparentes.    Se puede argumentar que Estados democráticos funcionales, operan a través de un conjunto de instituciones que restringen y promueven cumplimiento a través de procedimientos y reglas.    Las instituciones no son perfectas o una panacea para la gobernabilidad, pero ¿tienen algún papel, particularmente en la gobernabilidad democrática de hoy?