A Conversation with Fernando Calderon about Governance, Globalization, and the New Challenges for Societies

Fernando Calderon Gutierrez is a Bolivian sociologist with a distinguished and extensive career in various international organizations such as the Latin American Social Science Council (CLACSO), the Economic Commission for Latin America and the Caribbean (ECLAC), and the United Nations Development Program (UNDP). He has been a professor in a number of universities in Latin America, Europe and the United States.  He is now a visiting professor under the prestigious Simon Bolivar Visiting Chair for 2017-18 at the Center for Latin American Studies of the University of Cambridge in England. Fernando was my professor at the University of Chicago, we worked together at the UNDP, we taught together, and is a great mentor and friend.  I conducted this interview on November 2, 2017.    


Fernando Calderon

What do Institutions do for Democratic Governance?

I was often called an institutionalist, by foes and friends alike, when they were referring to my work and analysis.  To them I say, yes, I am an institutionalist and proud of it.  But what exactly does it mean to be an institutionalist?  In Political Science, an institutionalist view of the world is through institutions.  In most political systems, the behavior of actors is structured by formal and informal institutions.  We can find evidence across the world on how institutions shape identity, power and political strategies.  Similarly, on how institutional performance is shaped by political, social and economic factors.  While legitimacy and authority can be exercised without any institutional boundary — for example through personal rule or dictatorships—self-governing institutions can generate a less subjective and personalized manifestation of that legitimacy and authority.  Institutions can help organize the political and policy spaces and power, and the ways actors can maneuver and interact within the spaces and process. The challenge is to make these institutions work in a democratic governance context.  Yes, dictators and authoritarian governments can empower themselves by controlling institutions like the armed forces, the legislatures and the banking system, and govern unilaterally without checks and balances and without fearing any consequences for discretionary rule.  But it is more difficult to shape, operate and articulate institutions in more plural, participatory and transparent settings. One can argue that functional and democratic States, operate through a cluster of institutions that shape constraints and promote compliance through procedures and rules. Institutions are not perfect nor are they a panacea for governance, but do they have a role to play, particularly in today’s democratic governance?

¿Qué hacen las Instituciones a la Gobernabilidad Democrática?

Con frecuencia tanto amigos como adversarios han descrito mis trabajos y análisis como institucionalista.  A ambos la respuesta es sí, soy institucionalista y orgulloso de ello. En las Ciencias Políticas, la perspectiva institucionalista es a través del lente de instituciones.  En la mayoría de los sistemas políticos el comportamiento de actores se estructura a través de instituciones formales e informales.  Podemos encontrar evidencia en todo el mundo acerca de cómo las instituciones forman la identidad, el poder y las estrategias políticas. De igual forma, cómo el desempeño institucional se alimenta de factores políticos, sociales y económicos.     Si bien la legitimidad y autoridad pueden ser ejercida sin ninguna frontera institucional – por ejemplo en dictaduras y regímenes personalizados — instituciones de auto-gobierno pueden generar una manifestación menos subjetiva y personalista de esa legitimidad y autoridad.    Las instituciones puedes ayudar a organizar el espacio político y el de políticas públicas, el poder y las formas en las cuales los actores pueden interactuar y maniobrar dentro de esos espacios y procesos.  El desafío es cómo hacer funcionar estas instituciones en el contexto de la gobernabilidad democrática.  En efecto, dictadores y gobiernos autoritarios pueden empoderarse a sí mismos, controlando instituciones como las fuerzas armadas, los parlamentos y el Sistema bancario, y gobernar unilateralmente sin pesos y contrapesos y sin tener miedo a ninguna consecuencia por sus acciones discrecionales.  Pero es más difícil de formar, operar y articular instituciones en contextos más plurales, participativos y transparentes.    Se puede argumentar que Estados democráticos funcionales, operan a través de un conjunto de instituciones que restringen y promueven cumplimiento a través de procedimientos y reglas.    Las instituciones no son perfectas o una panacea para la gobernabilidad, pero ¿tienen algún papel, particularmente en la gobernabilidad democrática de hoy?

Some Reflections on Anti-Corruption: Glass Half Full or Glass Half empty?

Another International Anti-corruption day passed this December.  The 9th of December is a day that commemorates the adoption of the United Nations Convention against Corruption (UNCAC). While the UNCAC was adopted on 31 October 2003 by the General Assembly, the Assembly also designated 9 December as International Anti-Corruption Day, to raise awareness about the effects of corruption and about the role of the UNCAC in combating and preventing corruption.  The 9th of December is a day when governments, the private sector, non-governmental organizations, the media and citizens around the world are encouraged to join forces and make some form of “statement” symbolizing the fight against corruption.  For the donor and international development community, this day gives an opportunity to showcase initiatives, projects, and programs that are contributing, in one way or another, to end and/or prevent corruption.

Algunas Reflexiones sobre Anticorrupción: ¿El Vaso Medio Lleno o Medio Vacío?

Otro día internacional contra la corrupción pasó este Diciembre. El 9 de Diciembre es un día en el que se conmemora la adopción de la Convención de las Naciones Unidas contra la Corrupción (CNUCC). Aunque la Asamblea General aprobó la CNUCC el 31 de octubre de 2003, la Asamblea también designó el 9 de diciembre como Día Internacional contra la Corrupción para sensibilizar acerca de los efectos de la corrupción y sobre el papel de la CNUCC en la lucha y prevención de la corrupción.  El 9 de diciembre es un día en que los gobiernos, el sector privado, las organizaciones no gubernamentales, los medios de comunicación y los ciudadanos de todo el mundo son alentados a aunar fuerzas y hacer algún tipo de “declaración” simbolizando la lucha contra la corrupción. Para los donantes y la comunidad internacional que promueve el desarrollo, este día brinda la oportunidad de mostrar iniciativas, proyectos y programas que contribuyen, de una manera u otra, a prevenir la corrupción.

The Hope of Urban Governance: Can Cities Restore Democratic Governance Ideals?


In 1976, from May 31 to June 11 the first United Nations Conference on Human Settlements (Habitat I) took place in Vancouver, Canada.  The essential themes of this pioneering meeting were housing issues, the ongoing urbanization processes and the increase of slums at a global scale. Delegates from 136 governments participated in the Summit.  For the first time issues like, population growth and rapid urbanization, as well as how irrelevant many economic, social and political relationships had become, were part of a global dialogue.  It was an opportunity to identify new challenges being faced by cities across the world, and to send a warning message to governments and their local governance policies.  Habitat II was held 20 years later in 1996, on June 3-14 in Istanbul, Turkey, and it painted a more alarming picture of the 21st century cities, but it also gave voice to citizens and civil society organizations of cities.  Issues like homelessness, increasing poverty, unemployment, environmental degradation, social exclusion, lack of basic infrastructure and services, and growing insecurity and violence.  Just recently this year on October 17-20, Habitat III was held in Quito, Ecuador and participating States agreed on the New Urban Agenda (NUA); a non-binding document, which will guide policies over the next 20 years with the goal of making cities safer, resilient and sustainable and their amenities more inclusive.  While cities have been part of humanity since 6,000-7,000 B.C, why in the 21st century cities have acquired a new importance?  As the wider and more complex context of city development continues to evolve rapidly, challenges have become more pronounced and evident, and there is also a renewed focus on understanding the dynamics of urban democratic governance.

La Esperanza en la Gobernabilidad Urbana: ¿Podrán las Ciudades Restaurar los Ideales de la Gobernabilidad Democrática?

En 1976, del 31 de Mayo al 11 de Junio se llevó a cabo la Primera Conferencia de las Naciones Unidas sobre los Asentamientos Humanos (Hábitat I) en Vancouver, Canadá.  Los temas esenciales de este encuentro pionero fueron temas de vivienda, el proceso continuo de urbanización y el incremento de barriadas o tugurios a escala global.  Representantes de 136 gobiernos participaron de esta Cumbre. Por primera vez temas como crecimiento económico y rápida urbanización, al igual que cuan irrelevantes se habían hecho varias relaciones económicas, sociales y políticas, fueron partes de un dialogo global.  Fue una oportunidad para identificar nuevos desafíos que enfrentaban ciudades en todo el mundo, y para enviar un mensaje de alerta a los gobiernos y sus políticas de gobernabilidad local.  Veinte años más tarde en 1996, del 3-14 de junio, se llevó a cabo Hábitat II en Estambul, Turquía, y pintó una fotografía más alarmante de las ciudades del siglo XXI, pero también ofreció voz a los ciudadanos y organizaciones de la sociedad civil de ciudades.  Temas como, falta de vivienda, la pobreza creciente, desempleo, degradación ambiental, exclusión social, falta de infraestructura y servicios básicos, y la creciente inseguridad y crimen.  Más recientemente este año, del 17-20 de Octubre, se llevó a cabo Hábitat III en Quito, Ecuador, donde los estados parte que participaron en la conferencia acordaron Nueva Agenda Urbana (NAU); un documento no vinculante, que guiará las políticas por los próximos 20 años con el objetivo de hacer de las ciudades, más seguras, resilientes y sostenibles, y sus beneficios más incluyentes.  Si bien las ciudades han sido parte de la humanidad desde hace 6,000-7,000 A.C, ¿por qué en el Siglo XXI las ciudades han adquirido una nueva importancia?  El desarrollo de las ciudades continúa evolucionando en un contexto amplio y más complejo, y los desafíos son más pronunciados y más evidentes, y también hay un enfoque renovado para entender la dinámica de la gobernabilidad democrática urbana.